UCLA Bruins 2018-19

  • Conferencia: PAC-12 
  • Localización: Westwood, California
  • Pabellón: Pauley Pavillion
  • Entrenador: Steve Alford
  • Web: uclabruins.com

Temporada 2017/18

  • Regular season: 21–12 (11–7 Pac-12)
  • Torneo de conferencia: Semifinales ante Arizona
  • NCAA Tournament: Primera ronda ante St. Bonaventure

PLANTILLA

  • Posible Quinteto: Jaylen Hands, Prince Ali, Kris Wilkes, Jalen Hill, Moses Brown

Por Nacho Juan (@NachoJuanRules)

Entre presión y expectativa, ahí están los Bruins. Especialmente Steve Alford. El técnico afronta su sexta temporada en Westwood con la silla caliente pero con la espalda bien cubierta. Porque todo lo inconsistente que han sido en la cancha lo han compensado con brillantez fuera de ella. Hay savia nueva y talento de vuelta, así que el reto es el mismo: convertirlo en victorias. 

Por tramos se consiguió, pero la irregularidad, un año más, estuvo el orden del día. La pretemporada, con tres jugadores suspendidos por robo en su tour de pretemporada en China, ya lo advertía. Había que remar y la defensa no ayudaba. Ésta hizo tambalearse un inicio a priori sencillo. Los intercambios de golpes funcionaron hasta que los rivales propusieron algo distinto. Sin embargo, justo cuando dos derrotas consecutivas ante Cincinnati y Michigan parecían hundir el barco, UCLA salió a flote con un nuevo triunfo ante Kentucky. Los Bruins cogieron impulso hasta que llegaron las alturas. Colorado, Oregon y Oregon State les devolvieron a tierra firme. El golpe fue duro, pero fue entonces cuando Aaron Holiday se erigió como uno de los mejores jugadores del país. Su insistencia, acompañada de triunfos clave ante Oregon y USC (por partida doble), convenció al comité para darles un billete al Gran Baile. Nada mejor para reflejar una campaña surrealista que caer a las primeras de cambio ante St. Bonaventure.

Ahora, sin Holiday ni Thomas Welsh, Alford está tentado a cambiar el guión. También porque tiene las piezas. Jaylen Hands y Kris Wilkes son las nuevas referencias. El primero demostró casar a la perfección con el estilo de su técnico. Potencia y verticalidad al servicio del juego a campo abierto, un base eléctrico obligado a madurar para dar el salto. El hype, sin embargo, ha menguado conforme han aparecido los destellos de su compañero. La versatilidad anotadora de Wilkes, unido a su intrigante perfil físico, lo convierten en el factor más diferencial de su equipo. 

Ambos estaban predestinados a liderar uno de los conjuntos más físicos y plurales de todo el país. Palabras mayores, pero realistas, hasta que llegaron las lesiones. La baja de Tyger Campbell deja a Hands como único base al uso, y la de Shareef O’Neal, en plena progresión, con una rotación más limitada bajo aros. Y pese a todo, los Bruins cuentan con alternativas. Las circunstancias obligan a Prince Ali a ser importante, pero sobre todo, acentúan la responsabilidad de los primerizos. Uno es Moses Brown, uno de los 15 mejores proyectos de su camada, un pívot de brazos interminables y movilidad impropia para quien sobrepasa los 7 pies. Mientras gana peso y pule fundamentos, Jalen Hill será su escudero. Un portento físico capaz de aportar músculo bajo aros. 

Y aún hay más. Porque si bien Cody Riley sigue la estela de Hill, se espera que Alex Olesinski ponga la alternativa. Hay muchas esperanzas en su muñeca para abrir el campo, aunque los problemas físicos retrasarán su estreno. Por ello, habrá más ojos puestos en Jules Bernard y David Singleton, dos argumentos de peso para mantener el vértigo ofensivo y consolidar a los Bruins como uno de los equipos más atractivos del país.

Como en años anteriores no faltarán ni la agresividad ni el ritmo, pero hay cantidad y calidad (física) para que UCLA se ponga a defender. La grieta de años anteriores puede convertirse en una de las claves, aunque ello requiera cambiar los esquemas. Los números lo piden a gritos: 76 puntos recibidos por encuentro. Una de las peores del país. 

En ese equilibrio está el futuro de Steve Alford. Urgencia e ilusión chocan en uno de los mayores interrogantes del baloncesto universitario. Son candidatos a pelear por el título de la PAC-12, y a la vez, a caer a las primeras de cambio en marzo. En las predicciones no hay término medio. En la realidad quizá tampoco. 

Jugador a seguir: Kris Wilkes

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Un diamante en bruto que consiguió pulirse sin hacer ruido. Tras coquetear con la NBA, Wilkes decidió volver a Westwood para madurar su juego y asumir responsabilidad. Anotador polivalente, destaca tanto por su verticalidad a campo abierto como por su potencial en el tiro. No es especialmente explosivo pero sí muy fino en sus movimientos. De mejorar como ‘playmaker’, estamos ante un todoterreno nada lejos del Top 20 del próximo Draft.