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Eliminatoria: Memphis Grizzlies vs San Antonio Spurs

La serie entre Playoffs y Grizzlies parece que ya es uno de los clásicos de Playoffs en los últimos años, y esto es porque nos encontramos con la quinta vez en que ambos se enfrentan, siendo que los Grizzlies recién van a jugar sus décimos Playoffs en la historia. En general, la historia no ha sido amable con los Grizzlies, quienes han perdido en cuatro de los cinco enfrentamientos, y los cuatro han sido por una barrida de 4-0. Eso si, cabe destacar que la única victoria Grizzly vino en el año 2011 cuando Memphis sorprendió al mundo eliminando a los Spurs por 4-2 cuando ellos eran los octavos clasificados y los Spurs los primeros. Para ver el último enfrentamiento entre ambos equipos no hay que ir muy lejos; los Spurs y Grizzlies se enfrentaron por última vez en la primera ronda del año pasado, pero esa era una serie que los Spurs posiblemente habían ganado antes de empezar debido a que no contaban ni con Marc Gasol ni con Mike Conley.

Este año los Grizzlies se encuentran bastante más sanos que en aquel entonces, quitando la falta de Tony Allen (que no deja de ser importante, dado que sería el encargado de defender a Leonard) y la serie promete bastante más que la última vez, donde los Spurs ganaron sus cuatro encuentros por un promedio de 22 puntos.

En sus primeros Playoffs sin Tim Duncan desde 1996, los Spurs llegan siendo uno de los favoritos al título en la temporada, quizás solo por detrás de los Golden State Warriors. Con 61 victorias, y aun de lejos el equipo con más experiencia en Playoffs y Kawhi Leonard jugando a un nivel altísimo, el equipo de San Antonio no podría llegar a Playoffs en mejor forma.

Los Grizzlies, por el contrario, a pesar de venir más sanos, tuvieron un final de temporada que dejó bastante que desear, y si quieren hacer una buena serie, tendrán que mejorar considerablemente su juego. Tampoco hay que hacer sonar todas las alarmas si, dado que esta no sería la primera vez en que un equipo tiene un final flojo de temporada solo para después apretar el acelerador una vez llegados los Playoffs.

Contrario a otros años, esta vez los Spurs vienen con una clara referencia ofensiva en Kawhi Leonard. Si bien es cierto que Leonard se consagró como gran jugador y élite defensiva hace unos cuantos años, este es el primer año donde Leonard se ha convertido en una clara primera espada ofensiva, y una muy buena además. Si Leonard juega a un buen nivel en Playoffs, los Spurs con casi total seguridad serán un rival que nadie querrá ver, y pondría las cosas muy complicadas para Memphis.

Por el otro lado, los Grizzlies esta vez cuentan con sus dos mejores jugadores hoy en Mike Conley y Marc Gasol, lo cual definitivamente hace de esta serie una mucho más interesante. Con estos dos jugadores la ofensiva de Memphis puede fluir mucho mejor, y además ayudan al equipo a mantener su fama como uno de los mejores equipos defensores de la liga.

En esta serie se enfrentan dos equipos con experiencia en Playoffs. Los Grizzlies llevan formando parte de éstos cada año desde el 2011, siempre con este núcleo de Mike Conley, Marc Gasol y Zach Randolph, mientras que los Spurs entran a, nada más y nada menos, que sus vigésimos Playoffs consecutivos. La última vez que los Spurs no entraron a Playoffs, Michael Jordan seguía ganando títulos con los Bulls y la princesa Diana aun estaba viva.

Durante la temporada, ambos equipos se enfrentaron cuatros veces, ganando cada uno dos partidos, siendo el último hace no mucho, el 4 de abril, donde los Spurs le ganaron a los Grizzlies en overtime.

Lo cierto es que casi todo favorece a los Spurs para llevarse esta serie, aunque los Grizzlies tienen herramientas para hacerla una serie interesante, pareciera ser que la historia, donde la tendencia ha sido ver a San Antonio salir victorioso, se debería mantener, aunque lo normal sería que en esta ocasión no sea en una barrida como en las otras cuatro ocasiones en las que San Antonio ha derrotado a Memphis. Un equipo con Marc Gasol y Mike Conley está en capacidad de disputar un partido contra cualquiera, y aunque eso finalmente posiblemente no sea suficiente para superar a Leonard, Aldridge y el mando de Popovich en una serie, debería dar para hacerla interesante.

Los Grizzlies tendrán que jugar a su mejor nivel, y esto tiene que aplicar a ambos costados siquieren tener alguna oportunidad. Tienen que hacer que San Antonio juegue peor y jugar ellos muy bien si quieren tener una posibilidad de ganar esta serie, la cual, ciertamente, depende más de San Antonio, que si no sufre alguna caída, deberían llevarse esto jugando como lo hacen siempre.

Salvo alguna sorpresa, esta es una serie que San Antonio debería llevarse en cinco partidos partidos, seis si Memphis responde muy bien o cuatro si, por el contrario, Memphis no demuestra ninguna mejora con respecto a su final de temporada.

Momentos destacados de la temporada

Muchas cosas han ocurrido esta temporada. Aquí repasamos las que consideramos más importantes:

* Anthony Davis termina con 50 puntos, 16 rebotes, 5 asistencias, 7 robos y cuatro tapones en la jornada inaugural (26/10/2017)

Anthony Davis empezó apretando el acelerador y en su primer partido de la temporada consiguió cifras nunca vistas, convirtiéndose en el primer jugador en hacer al menos 45 puntos, 15 rebotes, cinco asistencias y cinco robos en un partido (los robos se registran desde la temporada 1973-74).

El referente de los Pelicans es también el primer jugador en llegar a 50 puntos en la jornada inaugural de su equipo desde Michael Jordan (54) en 1989.

* Stephen Curry rompe su propio récord: 13 triples contra los Pelicans (7/11/2016)

Unos días después de terminar con una racha de 157 encuentros seguidos encestando al menos un triple, Stephen Curry consiguió el récord de triples en un partido anotando 13 (de 17 intentados) contra los New Orleans Pelicans. El anterior estaba en manos de Kobe Bryant (2003), Donyell Marshall (2005) y las suyas propias, con 12.

* Isaiah Thomas pasa a Havlicek como ‘celtic’ con más partidos seguidos de 20+ puntos  (16/2/2017)

Isaiah Thomas consiguió anotar 29 puntos en la derrota de Boston contra Chicago, consiguiendo así su 41º partido consecutivo superando los 20 puntos, récord de una franquicia histórica como son los Boston Celtics. El récord anterior lo tenía John Havlicek (71-72) con 40. Thomas llegó hasta los 43, cuando solo consiguió anotar 19 puntos contra los Hawks.

* Anthony Davis, el rey del All Star 2017, bate el récord con 52 puntos (19/2/2017)

El jugador de los New Orleans Pelicans, se ha proclamado MVP del partido de las estrellas después de terminar con 52 puntos (26 de 39 en TC) y 10 rebotes en 32 minutos de juego, superando así los 42 puntos que Wilt Chamberlain consiguió en 1962. Los 26 tiros anotados y los 39 intentados también son récords de All Star.

* Dirk Nowitzki ya es leyenda de la NBA tras superar los 30.000 puntos (7/3/2017)

La estrella de los Dallas Mavericks se convirtió en el sexto jugador en la historia en superar la barrera de los 30.000 puntos, cuando restaban 10:58 minutos del segundo cuarto del partido que le enfrentaba a Los Angeles Lakers.

El legendario Kareem Abdul-Jabbar con 38.387 puntos es el líder anotador en la historia de la NBA, seguido por el ala-pívot Karl Malone (36.928) y Kobe Bryant (33.643), mientras que Michael Jordan (32.292) ocupa el cuarto lugar y el quinto es para Wilt Chamberlain (31.419).

* Devin Booker, el más jóven en llegar a los 70 puntos (25/3/2017)

Contra los Celtics, Booker consiguió anotar la friolera de 70 puntos, siendo el sexto jugador de la historia que alcanza esa cifra y el primero que lo consigue con solo 20 años.

Y es que a pesar de los 22 puntos de media, en el partido ante los Celtics hizo pequeños esos números, con 21 de 40 en tiros de campo, incluido un 4 de 11 en triples y 24 de 26 en tiros libres.

* LeBron James supera a Shaquille O’Neal en la lista de máximos anotadores históricos (30/3/2017)

En el partido que enfrentaba a los Cavs contra los Bulls, James terminó con 26 puntos y 28.599 en su carrera, con lo que superaba a Shaq por 3 puntos. Durante esta temporada, LeBron también ha superado a Moses Malone (27.409), Elvin Hayes (27.313), Hakeem Olajuwon (26.946) y a Oscar Robertson (26.710) durante esta temporada.

El próximo objetivo de James será Dirk Nowitzki, que en el mismo mes consiguió superar los 30.000 puntos en su carrera.

* 7/4/2017 Russell Westbrook terminará 2016-17 promediando un triple-doble (7/4/2017)

A pesar de que en la derrota de OKC contra Phoenix Suns, Westbrook no consiguió el que sería su triple doble número 42, lo que si consiguió fue las 6 asistencias que necesitaba para asegurarse un promedio de dobles dígitos en puntos, rebotes y asistencias, siendo el único jugador en la historia en conseguir tal hazaña junto con Oscar Robertson (30.8 puntos, 12.5 rebotes y 11.4 asistencias en la temporada 61-62).

* Westbrook, 42 triple dobles y un triplazo ganador para celebrarlo (9/4/2017)

Los Denver Nuggets fueron el rival perfecto para que Russell Westbrook consiguiera su triple doble Nº 42 de la temporada, superando así a Oscar Robertson, que había conseguido 41 en la temporada 61-62.

50 puntos, 16 rebotes y 10 asistencias, además de un triplazo que daba la victoria a su equipo en el último segundo hicieron del partido una fiesta para la afición visitante.

Westbrook es cuarto en la lista histórica de jugadores con triples dobles (79), por detrás del ya mencionado Robertson (181), Magic Johnson (138) y Jason Kidd (107).

* Pau Gasol supera los 20.000 puntos en la NBA (12/4/2017)

En el último partido de temporada regular, que les enfrentaba a Utah Jazz, Pau Gasol anotó 13 puntos, suficientes para superar la barrera histórica de los 20.000 puntos anotados. De esta forma Pau Gasol se convierte en el 43º jugador en alcanzar tal hito, octavo en activo y segundo europeo tras el alemán Dirk Nowitzki.

Además, el catalán también se ha convertido en el cuarto jugador en la historia en lograr 20.000 puntos, 10.000 rebotes, 3.500 asistencias y 1.500 tapones, entrando en un selecto club integrado por Kareem Abdul-Jabbar, Kevin Garnett y Tim Duncan.

San Antonio Spurs

Cuarta vez en las últimas siete temporadas que los Spurs llegan a 60 victorias. Un dato tremendo. Siete temporadas en las que se vivieron los mejores momentos de la carrera de Tony Parker, la decadencia de Manu Ginobili, el renacimiento y posterior retirada de Tim Duncan, la ascensión de Kawhi Leonard o la adquisición de LaMarcus Aldridge, suficientes cambios como para que no hubiese sido fácil seguir con este nivel competitivo, pero si alguien puede mantener ese nivel, esos son los Spurs de Gregg Popovich.

Verano ‘calentito’ en San Antonio, con las firmas de Pau Gasol y de David Lee y una retirada, la de Tim Duncan, que sin duda deja en el equipo un tremendo vacío difícil de llenar y con el interrogante de saber si el equipo respondería a tal cambio.

4 victorias, seguidas de 3 derrotas (dos en casa contra Clippers y Rockets) en los siguientes 4 partidos, seguían manteniendo ese interrogante, aunque no tardaría en resolverse, con los Spurs perdiendo solamente tres partidos más hasta final de año, dejando un balance de 27-6 para empezar 2017.

Pero no todo es sumar triunfos, y es que en San Antonio, a pesar de mirar el horizonte con hambre de otro título, no olvidan su pasado ni quien dio tanta alegría a su afición. El 18 de diciembre de 2016, previo al partido contra los New Orleans Pelicans, la franquicia puseo en lo alto del AT&T Center el dorsal 21del que sin duda ha sido el mejor jugador de su historia, Tim Duncan.

Llegó 2017 y nada cambió. Las victorias siguieron llegando en enero y las pocas derrotas eran en partidos muy disputados. A pesar de eso, Gregg Popovich quiso evitar todo tipo de relajación por parte de los suyos, haciendo unas declaraciones bastante críticas a sus jugadores, dejando claro que el segundo puesto no era donde los San Antonio Spurs querían estar.

Antes del All Star, y a pesar de una lesión (fractura en la mano) de Pau Gasol que le mantuvo fuera de las canchas 15 partidos, el equipo contaba con un balance de 43-13, al acecho del 47-9 que en esos momentos tenían los Warriors. El buen momento del equipo permitió a Kawhi Leonard ser seleccionado como titular para el partido de las estrellas. Kawhi ejerce de líder de un equipo que cuenta con Parker, Ginobili, Gasol o Aldridge. En 4 temporadas, ha pasado de promediar 12,8 a 25,5 puntos. Galardonado con el premio al “mejor defensor de la temporada” en los dos últimos años o integrante del mejor quinteto de la pasada temporada, no fue ninguna sorpresa verlo en el quinteto titular del equipo del oeste.

En la segunda parte de la temporada, ya otra vez con Pau disponible, el equipo mantuvo el nivel encadenando rachas de victorias por alguna derrota suelta sin importancia, exceptuando tal vez la sufrida en casa ante los que probablemente sean sus enemigos en la lucha por el campeonato de la conferencia oeste, los Golden State Warriors, que además no contaban con Kevin Durant. A pesar de un gran primer cuarto de los locales, los Warriors no bajaron la cabeza y remontaron hasta poner el 110 a 98 final, en un partido en el que el equipo de Steve Kerr demostró un gran acierto de cara al aro.

Con todo decidido a falta de varias jornadas, los Spurs encadenaron 4 derrotas en los últimos 5 partidos, lo que les dejó con un balance final de 61 victorias y 21 derrotas, segundos de toda la liga solo por detrás de los Warriors, como ya ocurriera la pasada temporada.

Un balance final muy positivo teniendo en cuenta que Popovich dio bastante descanso a sus tres veteranos. Tanto Pau Gasol como Tony Parker jugaron 25 minutos de media, mientras que Manu Ginobili no promedió ni 19. Para el pívot español es la primera vez en toda su carrera NBA que no llega a los 30 minutos de media, mientras que el base francés ya lleva unas temporadas viendo como sus minutos se ven reducidos para llegar más fresco a la lucha por el título.

El mayor de los Gasol, además, ha conseguido pasar los 20.000 puntos en su carrera, el 43º jugador en alcanzar tal hito, así como el cuarto en la historia en conseguir al menos 20.000 puntos, 10.000 rebotes, 3.500 asistencias y 1.500 tapones (tras Kareem Abdul-Jabbar, Kevin Garnett y Tim Duncan).

A pesar de esa rotación muy amplia de los Spurs (12 jugadores han superado los 10 minutos de media en los encuentros que han jugado), Kawhi Leonard junto como LaMarcus Aldridge han sido los más utilizados.

En primera ronda se enfrentarán a los Memphis Grizzlies, contra los que ya jugaron la primera ronda de playoffs la pasada temporada barriéndoles en 4 partidos, en un resultado sin duda ficticio contando con las lesiones de Marc Gasol y Mike Conley en toda esa serie. Ahora, con todos sus jugadores disponibles, podrán intentar alargar una serie que aun así parece favorable a San Antonio. Por primera vez, los dos Gasol se medirán en la lucha por el título.

Tras Memphis, y a la espera de llegar a una hipotética final de conferencia contra los Warriors, se verían las caras contra el ganador en el duelo Houston vs OKC, o lo que es lo mismo, Harden contra Westbrook.

El año pasado se dieron el batacazo contra los Thunder, aunque en esos momentos contaban con Kevin Durant. Ahora, con KD en Golden State, parece difícil pensar en una final de conferencia que no sea entre ambos. Pero para llegar ahí, ambos tienen que superar dos rondas, y si uno se queda por el camino, el otro lo tendrá un poco más fácil.

 

El charco ya no es lo que era

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Que la NBA es la mejor liga del mundo es algo que todos aceptamos. Que existan instrumentos para medirlo de forma objetiva ya es otro tema, como se debatió hace semanas en el foro de BasketAmericano. De lo que no cabe dudar, sin embargo, es del hecho de que cada vez la competición es más global.

La llegada de las televisiones, y en última instancia de internet, ha contribuido sobremanera a la gran expansión de la NBA hasta convertirse en un producto global. En los últimos 30 años la NBA ha pasado de ser una competición puramente americana (con alguna excepción), a ser una competición dónde hay una gran carga de jugadores foráneos, empiezan a asomar la cabeza los entrenadores formados fuera de los EE.UU., e incluso hemos llegado a ver hasta una franquicia controlada por un magnate extranjero.

Esta tendencia se ha visto acentuada en los últimos años con los Global Games, unos amistosos que podríamos considerar herederos del desaparecido Open McDonalds, dando la oportunidad a seguidores de diversas partes del mundo de ver a franquicias NBA enfrentándose a equipos locales o a dos franquicias jugando entre sí en países sin tradición baloncestística como Reino Unido y China. Además, en los últimos años la NBA ha trasladado también partidos oficiales a sedes como Londres o Ciudad de México, quedando aún lejana, pero ya en el aire, la posibilidad de ver en un futuro franquicias jugando permanentemente fuera de territorio estadounidense (sin contar, claro está, a las que han jugado en Canadá).

¿Y cuál es el principal motivo de esta expansión? El dinero. En un mundo cada vez más globalizado, la NBA ha estado atenta y ha potenciado sus vías de expansión global, como el League Pass, dando la posibilidad de ver todos los partidos desde cualquier parte del mundo.

Esta expansión global de la NBA nos traslada también a la pista, y es que en los últimos 30 años el número de jugadores foráneos en la Liga ha crecido exponencialmente. Pero antes de continuar, un inciso. A partir de ahora hablaremos mucho de jugadores extranjeros en la NBA y hay que diferenciar entre dos clases de extranjeros: los que tienen formación americana y los que no. Por ejemplo, aunque Mychal Thompson, nacido en Bahamas, debutara en la NBA en 1978, su formación baloncestística tuvo lugar en los EE.UU., con lo cual sí, es un jugador extranjero a ojos de la NBA, pero baloncestísticamente es un norteamericano más.

Como Thompson hubo varios anteriormente. Si os preguntáramos por el primer jugador internacional que recordéis de la NBA, la gran mayoría es probable que os acordéis de Manute Bol o posiblemente Detlef Schrempf. No obstante, erraríais, pues ese honor corresponde a Frido Frey, ala pívot alemán, aunque criado en los EE.UU., que disputó la temporada 46/47 con los Knicks de Nueva York.

Así pues, para encontrar al primer jugador foráneo en llegar a la NBA sin tener formación americana tenemos que trasladarnos hasta 1985, año en que debutó en los Suns de Phoenix Georgi Glouchov, búlgaro y primer jugador del bloque soviético en formar parte de la liga. Duró un año en la NBA. Al año siguiente, el malogrado Fernando Martín tampoco pudo hacerse un hueco y volvió a España a final de temporada. Ya en 1989, cinco jugadores sin formación americana dan el salto de golpe. Son los Volkov, Paspalj, Marciulonis, Divac y el prematuramente fallecido Drazen Petrovic los que con peor o mejor suerte se abren camino en la NBA. De esa misma generación europea vimos llegar a EE.UU. a Vrankovic, Radja o Kukoc, por ejemplo. En los 90 también llega a la NBA George Muresan, jugador que destaca sobremanera por sus 2’31 metros de altura. No obstante, son años complicados para los jugadores foráneos. La gran mayoría vienen de ser las grandes estrellas del viejo continente y se encuentran en una competición en la que pasan a ser el último jugador del banquillo. Las diferencias entre EE.UU. y el resto del mundo son enormes, así como los prejuicios de los entrenadores americanos hacia los jugadores foráneos.

Dirk Nowitzki vintage

1998 es un año importante. En la 9ª posición del Draft es elegido por Milwaukee (y posteriormente traspasado a Dallas), un espigado alemán llamado Dirk Nowitzki. En ese mismo Draft es escogido también Rasho Nesterovic y al inicio de la siguiente temporada llega a la liga (había sido seleccionado dos años antes) Peja Stojakovic. Entre los 3 acumulan más de 40 temporadas NBA a sus espaldas.

Poco a poco se va rompiendo el muro y cada vez son más los jugadores que dan el salto. Los ojeadores NBA empiezan a darse cuenta que hay vida más allá de la NCAA y empiezan a escrutar a los jóvenes talentos del resto del mundo para llevarlos a Estados Unidos. Y aquí es dónde entran en juego los San Antonio Spurs, que en los años siguientes incorporarán a su plantilla a Tony Parker, Manu Ginobili o Fabricio Oberto, entre otros. También aparecerán en la liga jugadores como Turkoglu, Kirilenko, Giricek o Pau Gasol, jóvenes jugadores que habían ya empezado a destacar en equipos punteros del viejo continente.

El abanico se abre a jugadores más exóticos. Llegan cada vez más jugadores foráneos y no todos son conocidos. Nos encontramos por ejemplo con el caso de Nikoloz Tskitishvili, georgiano, seleccionado en el nº 5 del Draft de 2002 pero que nunca llegó a cumplir las expectativas en la NBA, el mismo Draft que anuncia al mundo el descubrimiento del mercado asiático para la NBA con la selección en el nº 1 de Ming Yao.

Yao Ming draft

Se acaban los prejuicios y la NBA cada vez se abre más a jugadores foráneos de un nivel más discutible. Mientras que en los 80 y 90 tenías que ser una superestrella a nivel europeo para poder optar a dar el salto a los Estados Unidos, y aún así era complicado lograr hacerse un hueco en la liga, ahora cualquier jugador puede hacerlo. Darko Milicic fue nº 2 del Draft de 2003 por delante de Dwyane Wade, Chris Bosh o Carmelo Anthony. Vemos nombres en la NBA como Cabarkapa, Peter John Ramos, Mario Kasun o Martynas Andriuskevicius, por poner algunos ejemplos, jugadores jóvenes de un nivel no apto para la NBA pero que tuvieron una oportunidad en su competición.

Y en los últimos años, el gran océano que complicaba a los jugadores dar el salto a la NBA se ha convertido en un pequeño charco que prácticamente cualquiera puede saltar. Si en un principio de grandes estrellas el abanico se amplió a jugadores con un posible potencial futuro, los últimos cinco años han visto dar el salto a jugadores de equipos de nivel medio/bajo europeo que ni siquiera ahí habían destacado. Tenemos nombres como Eyenga, Kuzmic, Moreira, Rudez, Neto, Nogueira, jugando en equipos de media tabla en la ACB, o el de Dennis Schröder, que da el salto a la NBA desde la segunda división alemana.

Y este verano, más saltos. A falta de cerrar los cortes de los TC, se incorporan a la NBA desde Europa y Asia multitud de jugadores. Justin Hamilton, Bobby Brown, Robbie Hummel, Reggie Williams, Sergio Rodríguez y Nate Wolters  son algunos de los nombres que vuelven a la Liga tras pasar por Europa, Yi Jianlian hace lo propio tras pasar por China, mientras que Brandon Paul y Malcom Delaney son los dos de principales jugadores foráneos que tendrán su primera oportunidad tras un periplo de varios años entre la D-League y el viejo continente. Por su parte, Maurice N’Dour, tras ser cortado sin debutar por Dallas el pasado verano, estará en el roster de los Knicks.

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En cuanto a los debuts para esta nueva temporada: Mindaugas Kuzminskas, Álex Abrines, Yannick Moreira, los hermanos Hernangómez y Nicolás. Laprovittola tendrán la oportunidad de debutar en la NBA procedentes de España. Nicolás Brussino hace lo propio desde Argentina, mientras que Kevin Murphy y Arinze Onuaku se incorporan desde Japón y Filipinas, respectivamente. Completa la lista de destinos exóticos Jaleel Roberts, incorporado desde Australia. Aunque sobre todos ellos destaca otro nombre: Dario ŠarićPick número 12 de Orlando Magic en el Draft de hace dos años, traspasado a los Sixers de Philadelphia y que tras dos años curtiéndose y brillando en Europa desembarca en la NBA llamado a ser importante en una franquicia en horas muy bajas.

Como podéis observar, los grandes jugadores europeos siguen destacando en NBA, pero además cada vez más jóvenes talentos zarpan sin prácticamente haber pasado por Europa. Jugadores que llegan a dar el salto sin temor alguno a no lograr hacerse con un hueco en la mejor liga del planeta, conocedores de que a su vuelta al viejo continente se harán con grandes contratos en equipos punteros europeos.

SAN ANTONIO SPURS

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Los análisis se llenarán de alusiones al año 0 después de Duncan, es inevitable. Manido tópico para intentar acercarnos a reflejar la influencia de una persona en un determinado contexto. Originales, hasta cierto punto, si no fuera porque la misma idea es aplicable a Kobe Bryant y tantos otros precedentes.

La realidad es que Tim Duncan se fue como llegó y jugó: sin dar un ruido. Más bien, sin articular palabra. Porque su presencia sí que armaba gran estruendo cuando vestía su uniforme de corto.

Su cuerpo había iniciado un retroceso alarmante durante la última temporada, después de haber rayado lo divino en los últimos años. Su milimétrico cuidado del físico, la dieta, la protección de Popovich en el juego… Alargaron su carrera no solo por encima de lo habitual, sino a un nivel y estado de forma inconcebibles.

Pero la última temporada se vio superado y, por primera vez, incapaz de ayudar al equipo. Especialmente en la serie de Playoffs contra Oklahoma City. Duncan actuó de forma consecuente a sus parcas palabras: “El día que sienta que no puedo ayudar al equipo, me iré”. Cumplió.

Los Spurs no quedan huérfanos, aunque no volver a ver con su camiseta al mejor jugador de su historia nos llene de congoja a propios y extraños. Gregg Popovich mantuvo su compromiso para fichar a LaMarcus Aldridge en 2015. Bajo su ala y la de R.C. Buford – General Manager – el porvenir está asegurado. Cambian las caras, los nombres, el estilo… Pero la filosofía y las raíces culturales no desaparecen.

La temporada pasada aguantaron el tirón de los Warriors, oficialmente el equipo con más victorias en Regular Season de la historia, desplegando un nivel envidiable. El duelo de titanes con Golden State y Cleveland deparó duelos para el recuerdo. Pero algo en San Antonio no terminaba de encajar. El físico de Duncan no aguantaba igual. El motor de Tony Parker gripa desde la temporada 14-15. Y la segunda unidad no aportaba como antaño.

El resultado: un señor repaso de Oklahoma City en segunda ronda de Playoffs. Nadie lograba defender a Westbrook, Durant sobrepasando a Kawhi, Steven Adams pletórico de forma junto a Enes Kanter, que incluso defendió, contagiado por la actitud del neozelandés. Andre Roberson llegando a todos los balones… Los Spurs fueron un juguete en manos de los Thunder, que explotaron cada mínima grieta en su sistema hasta desmembrarles.

Popovich y Buford son conscientes de las limitaciones y este año ofrecerán cambios tácticos que, por enésima vez, reconstruirán el modelo de los Spurs. Porque esa es la auténtica clave de su éxito: reinventarse sin miedo, respetando la base de su cultura.

Los Spurs pierden esta temporada a casi todo su juego interior: Duncan (retirado), Diaw (traspasado a Utah), David West (agente libre rumbo a Warriors) y Boban Marjanovic (agente libre restringido, rumbo a Pistons). Asimismo, Matt Bonner, otro ilustre ‘spur’ que iba a firmar su retirada e incorporarse al staff, ha decidido intentar una última temporada en la NBA, aunque se desconoce si en las filas de San Antonio.

A cambio llegan jugadores veteranos y con menos empaque defensivo, pero que aseguran respetar los fundamentos de Popovich. David Lee en busca de sí mismo, Davis Bertans como triplista procedente de Baskonia, Dwayne Dedmon y, el fichaje estrella, Pau Gasol.

Ya intentaron traer los Spurs a Gasol el año que se marchó a los Bulls, pero su oferta fue insuficiente. Una historia que parecía destinada a encontrarse. Aunque el español tendrá que jugar muchos minutos como cinco, dejando espacio a Aldridge como ala-pívot, su posición predilecta. Preocupa la defensa, pero crece a raudales el talento y las opciones ofensivas. No hay un protector de aro consistente, por lo que los sistemas deberán cubrir lo que antaño ofrecían Diaw y Splitter.

Lo dicho: una vez más, Popovich renovará su sistema.

Kawhi Leonard deberá llevar aún más peso sobre sus hombros, al igual que Aldridge. Ambos tienen definitivamente el testigo del equipo y ganarán más protagonismo. La alternancia de Leonard como cuatro para formar un small-ball será recurrente en San Antonio, más aún que sus interiores son versátiles y más pequeños, además de tener mejor tiro y jugar más abiertos.

Su rol no solo aumentará, sino que adoptará funciones diferentes. Todo ello mientras lucha por su tercer galardón consecutivo como Mejor Defensor del Año. Abrir el campo permitirá a Aldridge mayor actividad en la media distancia, su zona letal. Ahí la pareja con Gasol, uno de los hombres grandes que mejor visión de juego tienen, será uno de los recursos que más use Pops.

Por otro lado, los exteriores apenas presentan caras nuevas. Manu Ginóbili, en su blog personal, volvió a escribir un artículo para anunciar que continuaría un año más. El argentino se siente en mejor forma física que en años pretéritos y renovará año a año, en función de su cuerpo.

Danny Green seguirá siendo el escolta titular y Parker y Mills la pareja de bases. Se suma Livio Jean-Charles, drafteado en 2013, que se fogueará en los Austin Spurs de la D-League junto a Davis Bertans. Ambos tienen difícil ganar protagonismo, ya que el puesto de alero suplente se lo repartirán entre Jonathon Simmons y, sobre todo, Kyle Anderson.

Es el tercer año de Anderson en San Antonio. Justo cuando los pupilos de Popovich amenazan con eclosionar saliendo del cascarón. Se espera un protagonismo mucho mayor de Anderson después de dos años de aprendizaje. De su mano puede llegar el factor diferencial que aúpe a los Spurs a ese peldaño extra necesario para rivalizar con Cavaliers y Warriors de nuevo. Ese arma extra que de mayor profundidad a la rotación.

Finalmente, otros dos rookies lucharán por el puesto de tercer base: DeJounte Murray (puesto 29 del Draft de 2016) y Ryan Arcidiacono (undrafted, contrato parcialmente garantizado). Ambos ganarán minutos en la D-League. Especialmente Arcidiacono, alma máter de la campeona NCAA Villanova. Uno de esos proyectos de San Antonio que acostumbran a madurar en la sombra.

Los Spurs han ido quemando etapas sin abandonar la inercia ganadora. Llevan 20 años otorgando lecciones al mundo, desarrollando una cultura y una filosofía que extienden como si fueran raíces al resto de franquicias NBA. Porque no solo de jugadores se nutren, sino que San Antonio es un caladero de ejecutivos y entrenadores al que acudir en masa. La Silicon Valley de la NBA.

Duncan se va. Lo harán Ginóbili, Parker, Popovich, Buford… Como antes lo hicieran Malik Rose, Bruce Bowen, David Robinson, Avery Johnson… Pero su existencia perdura intacta.

“La culpa pesa un kilo más para el que parte”, que cantaba Leiva. Para Duncan, había llegado el momento. Pero ver desde la barrera a su equipo, sus compañeros, amigos, familia… Tendrá una punzada de nostalgia mayor que para quienes siguen con su vida en las canchas, vestidos de corto o llenando el pabellón y los televisores con los colores de San Antonio.

Los grandes ausentes

Llegan los Playoffs, momento en el que los mejores jugadores del planeta tienen que dar lo mejor de sí para llevar a sus equipos lo más lejos posible. Curry, batiendo el récord de triples en una temporada, ha situado a los Warriors con el mejor récord de la liga. En el Este, LeBron guió a los Cavs a quedar líderes en su conferencia.

Aldridge, Leonard, Westbrook, Durant, Paul, Lillard o Nowitzki en el Oeste, y Lowry, DeRozan, Millsap, Isaiah Thomas o Drummond en el Este estarán presentes en las eliminatorias por el título.

Pero no todos los cracks estarán sobre el parqué. Son varios los que empezarán las vacaciones mucho antes de lo que ellos querrían, no siendo capaces de meter a sus respectivos equipos entre los 8 mejores de su conferencia.

Éste es un repaso a esos cracks:

  • Kobe Bryant (Los Angeles Lakers)
    Números: 66 partidos, 28.2 min, 17.6 ppp, 3.7 rpp, 2.8 app
    Balance del equipo: 17-65 (29º de toda la liga)

El gran ausente. “Black Mamba” ha dejado la NBA antes de lo que cualquier aficionado querría. Desde que anunció su retirada, Bryant ha recibido el calor del público en cada cancha que ha pisado. Como colofón final, 60 puntos a Utah en su último partido en el Staples Center. Sus Lakers no han entrado en playoffs en las últimas 3 temporadas, desde la salida de Dwight Howard y su rotura del tendrón de aquíles.

Momento más destacado de la temporada: El discurso de despedida

  • Pau Gasol  (Chicago Bulls)
    Números: 72 partidos, 31.8 min, 16.5 ppp, 11 rpp, 4.1 app, 2 bpp
    Balance del equipo: 42-40 (9º en la Conf. Este)

La gran sorpresa, negativa, de la temporada. Llegó a Chicago pensando en tener opciones al título, y una temporada después se queda sin jugar playoffs, Será agente libre. Su gran temporada le permitió jugar el All Star de Toronto y hará que muchos equipos pregunten por él en verano.

Momento más destacado de la temporada: Su 6º All Star y su 1vs1 contra Kobe Bryant

  • Carmelo Anthony (New York Knicks)
    Números: 72 partidos, 35.1 min, 21.8 ppp, 7.7 rpp, 4.2 app
    Balance del equipo: 32-50 (24º de toda la liga)

Como Kobe Bryant, ésta será su tercera temporada consecutiva en la que no disputa playoffs. Se rumoreó un posible traspaso a Cleveland a mitad de temporada que finalmente no se dio. Le quedan otras 2 temporadas en Nueva York (más otra con opción de jugador), y aunque el jugador asegure que no se va a ninguna parte, los Knicks pueden pensar de forma diferente.

Momento más destacado de la temporada: Su enfrentamiento contra LeBron James en el MSG

  • Jimmy Butler (Chicago Bulls)
    Números: 67 partidos, 36.9 min, 20.9 ppp, 5.3 rpp, 4.8 app,
    Balance del equipo: 42-40 (9º en la Conf. Este)

El que fuera el “jugador más mejorado” de la temporada pasada tampoco fue capaz de meter a Chicago en postemporada, quedándose fuera por segunda vez en los últimos 11 años (en el 2008, consiguiendo el pick 1, Derrick Rose). Sin él, los Bulls tuvieron el doble de derrotas que victorias (5-10). ¿Buscará Chicago traspasarle?

Momento más destacado de la temporada: Sus 53 puntos (40 de ellos en la primera mitad) a los 76ers

  • Anthony Davis (New Orleans Pelicans)
    Números:  61 partidos,  35.5 min,  24.3 ppp,  10.3 rpp, 2  bpp,
    Balance del equipo: 30-52 (25º de toda la liga)

Con la mejor anotación de la temporada y récord de franquicia (59 puntos, hasta los 60 de Kobe en la última jornada), Davis se quedó muy lejos del objetivo de los Pelicans. Empezó la temporada con un 1-11. Se perdió los últimos 14 partidos por lesiones en el hombro y la rodilla.

Momento más destacado de la temporada: Sus 59 puntos (récord de franquicia) y 20 rebotes a Detroit.

  • John Wall (Washington Wizards)
    Números:  77 partidos,  36.2 min,  19.9 ppp,  4.9 rpp, 10.2  app
    Balance del equipo: 41-41 (10º en la Conf. Este)

Desde el 6-5 inicial, no fue capaz de poner a su equipo con balance positivo en toda la temporada. Tercer máximo asistente de la liga, se perdió los últimos 5 partidos de la temporada por una lesión. En esos 5 partidos, 4-1 de récord a favor de su equipo. Se esperaba ver a su equipo en playoffs. ¿Los considerará Durant como una opción con aspiraciones?

Momento más destacado de la temporada: Su gran All-Star game.

  • DeMarcus Cousins (Sacramento Kings)
    Números:  65 partidos,  34.6 min,  26.9 ppp,  11.5 rpp, 3.3  app
    Balance del equipo: 33-49 (10º en la Conf. Oeste)

Con una plantilla mejor que la del año pasado, podía ser la temporada de los Kings, pero por décima temporada consecutiva se han quedado fuera. Capaz de anotar 56 puntos contra Charlotte. ¿Su problema? Su actitud. Y si lo juntas con Rajon Rondo, se explica en gran parte porqué otro año más verán los playoffs desde el sofá.

Momento más destacado de la temporada: Su “Casi-KO” a Steven Adams

  • Karl-Anthony-Towns (Minnesota Timberwolves)
    Números:  82 partidos,  32 min,  18.3 ppp,  10.5 rpp, 2  app
    Balance del equipo: 29-53 (26º de toda la liga)

El que probablemente sea el  Rookie of the Year de la temporada no jugará los playoffs. Towns fue tercero en dobles-dobles (tras Andre Drummond y Russell Westbrook) con 51. Probablemente sea el jugador de esta lista que más satisfecho pueda estar con su temporada. Con él (y con Andrew Wiggins) el futuro de los Wolves tiene muy buena pinta.

Momento más destacado de la temporada: “Con el Pick 1 de 2015, los Minnesota Timberwolves escogen a Karl-Anthony Towns, de la Universidad de Kentucky”

Otros ausentes:
– Bradley Beal (Washington Wizards)
– Gordon Hayward (Utah Jazz)
– Derrick Rose (Chicago Bulls)
– Rajon Rondo (Sacramento Kings)
– Eric Bledsoe (Phoenix Suns)
– Andrew Wiggins (Minnesota Timberwolves)
– Nikola Vucevic (Orlando Magic)
– Greg Monroe (Milwaukee Bucks)