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Atlanta Hawks

El verano arrasó Georgia, hubo desbandada general y, solo un año después de haber alcanzado el éxito, la plantilla se mostraba desestructurada, con llegadas poco o nada ilusionantes y el nombre de Dwight Howard en el ojo del huracán, con dudas sobre si su periplo en la franquicia sería un salvoconducto hacia un placentera retirada o la vía de escape hacia la élite de la liga. Además, el draft no aportaría a priori ningún jugador diferencial, con el polivalente Taurean Prince proveniente de Baylor, así como dos elecciones que llevaron los nombres de DeAndre Bembry y el francés Isaia Cordinier. Nada halagüeño, nada esperanzador. ¿Sería el fin del proyecto de Atlanta?

Contra todos los pronósticos posibles, la banda de Budenzolher volvió a fluir en perfecta armonía a pesar de leves sonatas desafinadas en ciertos momentos de la temporada. Los altibajos, propios de una plantilla hecha baja la imperiosa necesidad de sustituir a piezas vitales que habían exiliado, cumplió de forma satisfactoria la hoja de ruta establecida por el aprendiz de Popovich. No fue tarea fácil, ya que La baja de Jeff Teague supuso encontrar otro director de orquesta, unida en una melodiosa combinación con la pérdida del  férreo tenor Al Horford. Una vez más Atlanta ha resultado una coral definición de la palabra equipo, y a través de la circulación de balón, colocación, aprovechamiento de espacios y la valoración del compañero por encima del individuo, Mike Budenzolher ha sabido encontrar en jugadores de rotación elementos claves para mantener el nivel competitivo del equipo. Así, con un récord de 43-39, los Hawks se han alzado con la quinta posición de la Conferencia Este, que le enfrentará a los eléctricos Washington Wizars en la primera ronda de la post-temporada.

Tras un maravilloso comienzo de temporada, donde Atlanta se asemejaba al equipo que había conseguido ganar el Este en la temporada 2015-2016, llegó noviembre con oscuros nubarrones y problemas estructurales internos, asociados casi intrínsecamente a la figura de Dwight Howard, aterrizado en Georgia este año con la intención de reemplazar a Al Horford y recuperar su versión dominante de su etapa en Orlando donde no encontraba rival en la zona. Finalmente, el parón del All Star llegaba con Paul Millsap repitiendo presencia en el fin de semana en las estrellas y su equipo alcanzando un esperanzador 32-24 y con las sensaciones de haber superado el bache.

De esta forma, y cuando parecía que el equipo estaba asentado y el protagonismo de Dennis Schröder aumentaba, mostrando por primera vez un nivel estable en la élite, llegó Marzo y el aire primaveral provocó alergia a los de Georgia, encadenando siete derrotas consecutivas. Una dinámica espantosa que hacía presagiar el desplome total de esta franquicia organizada desde el orden y la eficacia. Finalmente, un fantástico final de temporada lleno de remontadas y explosividad colocó a los Atlanta Hawks en una quinta posición acorde a los méritos mostrados durante el año. Destacable es el papel de Tim Hardaway Jr, quien elevó sus guarismos durante la ausencia de Howard y Millsap. Además, la aparición de jugadores como Muscala, Taurean Prince, Ersan Ilyasova y Kent Bazemore como defensor del perímetro.

¿Qué podemos esperar de Atlanta en los Playoffs? No creo faltar a la verdad si digo que Washington es el claro favorito de la eliminatoria. A favor tiene el talento incombustible de John Wall, quien parece claro dominador de su duelo contra Dennis Schröder y será foco de atención por parte de la defensa. Dos equipos que tienen como principal virtud el movimiento del balón y el aprovechamiento del espacio se enfrentarán en lo que sin duda será una eliminatoria de marcadores elevados.

Un elemento que Atlanta deberá aprovechar es su mayor profundidad de banquilla, con muchos jugadores capaces de aportar en distintas facetas del juego, aspecto muy criticado en los capitales y que han podido suplir, en parte, con las llegadas de Brandon Jennings y Bojan Bogdanovic, quienes han aportado puntos y estabilidad cuando los titulares descansan.

Superada la primera fase, la experiencia de la plantilla puede ser su mayor aliado, y no me atrevería a enterrarles ante ningún rival, ni siquiera los Cavaliers de Lebron, quienes sufrieron una de esas maravillosas remontadas que vivimos cada temporada en la NBA, cuando desperdiciaron veintiséis puntos en el último cuarto. Precisamente Atlanta, con su poderío interior, puede ser uno de los equipos que hagan pagar más caro la falta de centímetros en la zona de los actuales campeones. No sería improbable, en absoluto, que llegasen a la final de conferencia, lo que supondría una vez más la consagración de Mike Budenholzer como uno de los entrenadores élite de la liga. Que siga sonando la melodía.

Para finalizar, dejo un resumen de el que quizá sea el mejor partido de Atlanta esta temporada. Delante, los actuales campeones buscaban asegurar el liderato de la Conferencia Este. La diferencia era de 26 puntos al inicio del último cuarto. ¿Distancia insalvable? Juzguen ustedes mismos.

Entrevista a Jose Manuel Calderón

BasketAmericano: Hola Jose. Lo primero de todo, muchísimas gracias por dedicarnos este tiempo como cada año. En primer lugar, ¿Cómo te encuentras de tu lesión?

Jose Manuel Calderón: Por suerte no fue mucho, solo un golpe fuerte en el cuádriceps, algo más fuerte de lo normal, pero nada más. Ya estoy al 100%.

BA: ¿Cómo te has sentido durante la temporada a nivel personal?

JMC: La verdad es que muy bien. Mejor físicamente que nunca. Y dirigiendo muy bien al equipo. Acabo bastante contento en lo personal, sinceramente.

BA: A nivel de equipo, habéis mejorado con respecto a la temporada anterior pero otra vez os habéis quedado lejos de los playoffs, ¿Qué ha fallado este año?, ¿En qué se debería mejorar la temporada que viene?

JMC: Sinceramente no sé el fallo exacto. Hubo un momento en el que estábamos 22-22 y de repente no supimos seguir esa linea de juego por unas u otras razones. Lo positivo son las 15 victorias más que el año pasado. Seguramente llegarán otros jugadores para dar el paso definitivo.

BA: Kristaps Porzingis ha sido una de las revelaciones de la temporada, ¿Qué destacarías de él?

JMC: Tiene mucho talento, pero, además, también una ética de trabajo impecable. Va a llegar muy lejos, va a ser una estrella.

BA: Hablando de jugadores, se retira Kobe Bryant, uno de los pocos jugadores actualmente que solamente ha jugado para un equipo. ¿Se está perdiendo esa “lealtad” por el equipo que apuesta por ti cuando eres rookie?

JMC: Prácticamente en la mayoría de los casos no es precisamente el jugador el que decide cambiar. Es una realidad con la que tenemos que aprender a convivir.

BA: Fue muy polémica su decisión de aceptar una renovación multimillonaria, poniendo muy complicado a su equipo conseguir agentes libres, mientras que otros como Tim Duncan o Dirk Nowitzki renovaron por sus respectivos equipos por mucho menos, ¿Qué hubiera hecho Jose Manuel Calderón si se hubiera visto en esa situación?

JMC: No sabría qué decirte al respecto, son unas circunstancias muy especiales. Hasta que no te ves a ti mismo en esa situación es muy difícil opinar.

BA: Stephen Curry y sus 402 triples, ¿Cuál es su secreto?

JMC: Creo que si nadie más hace lo mismo que el es precisamente por eso: es un secreto.

BA: Los Golden State Warriors han batido el mejor récord de la historia superando un 72-10 de los Bulls que parecía inalcanzable. ¿Cómo se prepara un partido contra ellos?

JMC: No cabe duda de que son un conjunto muy diferente a otros equipos, pero en cuanto a preparación, es bastante similar a la de otros partidos. Con unos cuantos ajustes defensivos más, quizás.

BA: ¿Quién crees que podría dar la sorpresa en Playoffs?

JMC: Aquí apuesto por los Toronto Raptors en la Conferencia Este.

BA: ¿Y quien ganaría en una hipotética final de conferencia entre Warriors y Spurs?

JMC: Ahora mismo sería muy difícil de pronosticar, ambos están a un nivel que se ha visto en cotadas ocasiones.

BA: Mencionando a los Spurs, ¿Cómo hace Popovich para sacar lo mejor de cada uno de sus jugadores?

JMC: Creo que el éxito de los Spurs tiene dos factores. Por un lado está la continuidad en el sistema, y por otro la continuidad en el proyecto. Eso ayuda.

BA: Por el contrario, los Bulls de Pau han sido la sorpresa negativa quedándose fuera de Playoffs. Y pudo ser el “Aldridge” de esos Spurs o mejorar a unos Thunder que quedaron terceros de conferencia…

JMC: Hombre, hay que ser justos. Ahora es fácil comparar, pero en su día los Chicago Bulls parecían una gran opción para luchar por todo también.

BA: Rio 2016, ¿el momento de resarcirse?

JMC: Lo que te puedo decir es que tengo muchas ganas de selección, muchas. La lesión me dolió mucho el año pasado.

BA: A falta de la lista definitiva, USA tiene ataque (LeBron y Durant), defensa (Leonard), eso sin contar al núcleo de los Warriors, ¿Por dónde cojea USA?

JMC: ¿Cojear? No estoy seguro de que ese equipo cojee.

BA: Una última pregunta, un poco difícil, ¿Qué 12 escogerías tú y en qué te basarías para escoger a esos 12?:

Muy difícil elección, es completísimo. Pero, por ejemplo: Curry, Westbrook (Paul creo que ha dicho que no va), Harden, Thompson, DeRozan (me encantaría), LeBron, Durant, Carmelo, Leonard, George, Cousins, Aldridge. Creo que Anthony Davis es baja.

Pero también hay otra gente como Kevin Love o Kenneth Faried que ya han estado y podrían volver a estar.

BA: Muchísimas gracias por dedicarnos este tiempo. Esperamos que todo vaya a mejor, empezando por los JJOO. ¡Mucha suerte!