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Eliminatoria: Washington Wizards vs Atlanta Hawks

Washington Wizards y Atlanta Hawks protagonizarán uno de los duelos más parejos en esta primera ronda de playoffs de 2017. El cuarto y el quinto de la conferencia Este se enfrentan en una serie que estará marcada por las defensas y en la que los Wizards parten como favoritos para avanzar a la siguiente ronda.

Los capitalinos son uno de los mejores equipos del 2017. Tras un mal inicio de temporada, los de Scott Brooks encadenaron un récord de 18 victorias y solo 3 derrotas en los primeros partidos del año, lo que les permitió situarse cómodamente en zona de playoffs. Brooks ha dado con la tecla para que los Wizards lleguen a este nivel, tras la decepcionante campaña anterior, y se han convertido en un equipo peligrosísimo para cualquier rival.

John Wall es la cara de la franquicia. El base es la estrella que lidera al equipo, y llega a los playoffs tras hacer la mejor temporada de su carrera, con unos promedios de 23.1 puntos, 10.7 asistencias y 4.2 rebotes. Se le ve más implicado que nunca, ha mejorado su lanzamiento exterior y ahora si parece tener una excelente relación con su compañero en el backcourt, Bradley Beal. Gran parte de las opciones de llegar lejos de los Wizards pasan por sus manos.

Bradley Beal es otro que ha dado un paso al frente esta temporada. Tras dejar atrás sus problemas con las lesiones, el escolta (que también promedia 23.1 puntos) forma con Wall una de las mejores parejas exteriores de la liga, temible para cualquier defensa.

Uno o varios escalones por debajo, también destacamos la temporada de Otto Porter, jugador que ha madurado y ha encontrado la estabilidad y el rendimiento que en Washington esperaban de él. Se ha convertido en un elemento fundamental en el quinteto de Brooks, siendo un jugador físico y muy versátil, que puede jugar tanto de ala como de ala-pívot, y que aporta mucho al equipo en ambos lados de la cancha. Al igual que la sobriedad de Markieff Morris que, una vez olvidados sus problemas extradeportivos y su comportamiento díscolo, ha cuajado una muy buena temporada.

En cuanto al banquillo, destaca la presencia de Bojan Bogdanovic. Llegado en febrero al equipo, el croata es el sexto hombre del equipo. Gran anotador, amenaza exterior y un acoplamiento inmediato al sistema de Brooks que le ha hecho hacer grandes partidos desde su llegada. El banquillo era algo que los Wizards debían mejorar, y su llegada junto a la de Jennings ha ayudado mucho a ello. También hay jugadores como Kelly Oubre e Ian Mahinmi que tendrán minutos en la rotación y serán importantes en playoffs.

Enfrente estarán los Atlanta Hawks, un equipo que sin hacer ruido se clasifica sin mayores problemas todas las temporadas para las eliminatorias por el título. El trabajo de Mike Budenholzer está fuera de toda duda y, si bien han perdido varias de las piezas clave de temporadas anteriores, se han recompuesto para formar un bloque sólido y ser un equipo todavía muy competitivo.

Sin Jeff Teague, Kyle Korver ni Al Horford, los Hawks han conseguido ser quintos en una muy igualada conferencia Este, que cada año que pasa se muestra más dura, y lo han conseguido con cierta seguridad, estando todo el año metidos entre los ocho mejores, lo que habla muy bien de la regularidad y el trabajo colectivo en la franquicia.

Con las salidas antes mencionadas, hubo que hacer cambios obligados. Dwight Howard llegó para cubrir la baja de Horford, se apostó por el alemán Dennis Schroder para el puesto de base titular, y Tim Hardaway ha reemplazado a Kyle Korver, y el equipo no se ha resentido demasiado.

Si antes hablábamos de John Wall, ahora hay que hacer lo propio con Paul Millsap. Es el único integrante del quinteto titular de hace dos años, cuando los Hawks maravillaron al mundo con un juego magnífico y llevaron a 4 jugadores al All Star. Millsap es el líder del equipo sin discusiones, un jugador generalmente infravalorado capaz de ser decisivo en muchos aspectos del juego, que ha promediado este año 18.1 puntos, 7.7 rebotes y 3.7 asistencias por noche.

Junto a Millsap ocupa la pintura Dwight Howard. El pívot está ya muy lejos de la versión dominante que le vimos en Orlando, pero sigue siendo un gran intimidador en defensa y un buen finalizador desde la pintura, además del mejor reboteador del equipo. Su figura será a buen seguro más importante en los playoffs, cuando los partidos estén marcados por las defensas y con bajas anotaciones.

Dennis Schroder ha cumplido bien en su rol como titular tras varios años a la sombra o compartiendo protagonismo con Jeff Teague. El alemán ha adquirido galones y ha respondido bien, aunque defensivamente puede sufrir mucho en un emparejamiento con John Wall o Bradley Beal. El otro jugador que hay que destacar es Tim Hardaway Jr,, que ha dado un salto cualitativo esta campaña y se ha convertido en un anotador muy completo y muy sólido. La salida de Korver pedía su paso adelante y el ex de Michigan no ha defraudado.

En el banquillo encontramos veteranos como Ersan Ilyasova, Thabo Sefolosha o José Calderón, que saben cumplir su rol en los minutos que dispongan, y otros nombres como Mike Muscala o los rookies Taurean Prince y Malcolm Delaney que han dado un rendimiento aceptable cuando su entrenador les ha hecho jugar.

En resumen, una eliminatoria de las más igualadas a priori de esta primera ronda, con ligera ventaja para los Washington Wizards, que además contarán con el factor cancha a su favor.

 

Washington Wizards

Los Washington Wizards se presentaban en esta temporada con ilusiones renovadas y queriendo olvidar la mala temporada del año pasado, donde dieron un claro paso atrás y no pudieron clasificarse para playoffs. Para ello dieron las riendas del equipo a un técnico experimentado como Scott Brooks, con la ilusión de poder atraer así a Kevin Durant, algo que estuvo muy lejos de ocurrir. Al margen de ello, Brooks cuajó buenos resultados con los Thunder, tenía experiencia en los playoffs y su gestión humana del vestuario siempre ha tenido muy buenas referencias, algo que era necesario para tratar la relación entre John Wall y Bradley Beal.

Los Wizards no tuvieron en el draft una oportunidad real para mejorar su plantilla, puesto que sus dos elecciones pertenecían a Phoenix Suns y Atlanta Hawks debido a traspasos en los años anteriores.

En la agencia libre si se reforzaron, si bien apostaron por seguir con su núcleo principal y retocar únicamente el banquillo. Llegaron jugadores como Jason Smith, Ian Mahinmi, Trey Burke o Tomas Satoransky, que finalmente no han dado un gran rendimiento al equipo. El gran movimiento de los Wizards en verano fue la millonaria renovación de Bradley Beal, que firmó un contrato de 128 millones y cinco temporadas de duración

Así comenzaba la temporada de la misma manera que culminó la anterior. Los Wizards arrancaban mal, acumulando más derrotas que triunfos y con unas malas sensaciones. El quinteto titular, formado por Wall, Beal, Porter, Morris y Gortat funcionaba bien, pero la segunda unidad ofrecía un rendimiento muy pobre. Tanto es así que el pívot polaco llegó a declarar ante los medios de comunicación que tenían el peor banquillo de toda la liga.

Parecía que la temporada estaba abocada nuevamente al fracaso, pero el 2017 le sentó de maravilla al equipo. Los Wizards llegaban al 6 de enero con un récord de 16-18 y, desde ahí hasta el All Star despegaron con un magnífico 18-3.

Viendo el buen rendimiento del equipo, los Wizards decidieron reforzarse de cara a la recta final de temporada y los playoffs, y se hicieron con Bojan Bogdanovic y Brandon Jennings, dos piezas para mejorar su banquillo y poder aspirar a dar una sorpresa en la cada vez más igualada conferencia Este.

Tras el All Star, los Wizards siguieron con su gran dinámica, metidos ya en puestos de playoffs y acercándose a las primeras plazas, peleando con Boston y Toronto. Finalmente se han quedado en cuarto lugar, pero con muy buenas sensaciones durante los últimos meses y la sensación de que pueden darle un susto a cualquiera en estos playoffs.

Como hemos mencionado anteriormente, los Wizards llegan en un gran momento de forma a estos playoffs. A el gran rendimiento de la pareja exterior Wall-Beal hay que sumarle el paso adelante que ha dado este año Otto Porter. El alero ha explotado y se ha convertido en lo que los Wizards esperaban de el. Un jugador muy físico y versátil, que puede jugar tanto de alero como de ala-pívot y que ha terminado con unos números de 11.6 puntos y 5.2 rebotes, prácticamente doblando sus números del pasado año.

Además, Markieff Morris se está mostrando como un jugador mucho más centrado en en lo meramente deportivo y Marcin Gortat cumple en su rol como center. El banquillo ha sido la gran mejora del equipo durante la temporada. De ser uno de los peores de la liga ha pasado a tener varios miembros muy valiosos. El que más destaca sin lugar a dudas es Bojan Bogdanovic. El croata se ha adaptado a la perfección a la dinámica del equipo y ha cuajado grandes partidos desde su llegada. La otra pieza que llegó junto al croata fue Brandon Jennings. El base es un buen suplente para Wall, puede aportar su experiencia y talento desde el banquillo y será importante dirigiendo los ataques de la segunda unidad. Además, dos nombres que ya estaban en el equipo como Kelly Oubre e Ian Mahinmi deben ser importantes en la rotación de Scott Brooks.

Si bien gran parte de las esperanzas de los capitalinos por hacer unas buenas eliminatorias pasan por John Wall. El base está haciendo la mejor temporada de su carrera, ha mejorado mucho su tiro exterior y su relación con Bradley Beal vive un gran momento. Un Bradley Beal que ha dejado atrás sus problemas de lesiones y está brillando esta temporada. Ambos forman una de las mejores parejas en el backcourt de la liga y si los Wizards llegan lejos será en gran medida por sus méritos.

Los de Scott Brooks serán cabezas de serie en la primera ronda, y partirán con la vitola de favoritos en su emparejamiento, además de contar con el factor cancha a favor. Se verán las caras con Atlanta Hawks, en un duelo que será muy igualado ante un equipo con mucha experiencia en playoffs y que a buen seguro que no les pondrá las cosas fáciles a los Wizards.

WASHINGTON WIZARDS

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Cuentan con una de las mejores parejas exteriores de la NBA – Wall y Beal – y con un puñado de jóvenes prometedores – Oubre, Porter, Burke, Satoransky – y veteranos para rodearlos. Pero no hay manera. Los Wizards no terminan de despegar. Tras alcanzar las Semifinales de Conferencia Este en 2015, repitiendo el techo de 2014, se estrellaron la pasada temporada sin llegar siquiera a Playoffs.

Siempre a medio camino entre la promesa y la decepción. Los Wizards no tienen término medio. John Wall ha progresado hasta consolidarse como uno de los mejores bases en la NBA. Bradley Beal sigue su bucle de lesiones que le hacen perderse más de 20 partidos por temporada (27 el año pasado). Y los veteranos de otros años eran tanto o más frágiles que el joven proyecto de estrella.

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A todo ello no podemos dejar de sumarle la presencia de Randy Wittman, que ha lastrado el crecimiento del equipo durante las últimas temporadas. Con un estilo anacrónico, sin desarrollar y poco adecuado a las características de su equipo, el entrenador se convirtió en el principal cabeza de turco para buscar un brusco cambio de dirección en el equipo esta temporada.

Porque, reconozcámoslo, los Wizards jugaban mal. Muy mal. El talento de sus jugadores y las bases del proyecto, aguantando sobre Wall, Beal, Gortat e Hilario, ofrecían una columna vertebral estable que aseguraba victorias. Pero ni había proyecto, ni proyección de mejora, ni vocación de cambio desde el banquillo.

Se confía este año en Scott Brooks, quien liderase a Oklahoma City Thunder a las Finales NBA en 2012 lidiando con estrellas de la talla de Westbrook, Durant o Harden. Brooks pagó el peaje de la reconstrucción de los Thunder por no saber mover otro proyecto – este aspirante directo al anillo – amenazado de colapso. Si bien es cierto que las lesiones de Durant, Westbrook y otros jugadores lastraron su margen de maniobra en los últimos años, Brooks falló a la hora de otorgar roles y encontrar soluciones. Se enfrentará a problemas similares en los Wizards. Solo que aún más agravados.

Primero, porque el equipo y la profundidad de su plantilla son más limitados. Segundo, porque la relación entre Wall y Beal no es la misma que entre Westbrook y Durant, como tampoco lo son sus personalidades. Y, tercero, porque Presti ya había desarrollado en los últimos años su sistema en Oklahoma. Ahora tendrá que empezar casi de cero en Washington, puesto que los Wizards han sido un auténtico desastre – sobre todo ofensivamente – en las últimas temporadas.

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Precisamente esa vertiente, la ofensiva, es el gran reto de Brooks. Tiene que volver a demostrar que sabe manejar un vestuario con dos estrellas – o futuras estrellas – que requieren mucho balón, espacio y protagonismo. Crear nuevos sistemas ofensivos y dibujar nuevas jugadas a la par que readapta la concepción que tenían los Wizards. Adiós a los quintetos grandes con la pareja Nené-Gortat. El brasileño pone rumbo a los Rockets después de cinco años en Washington.

Kelly Oubre y Otto Porter deben ganar por fin protagonismo si los Wizards quieren dar el salto de calidad definitivo. Especialmente, alternando las posiciones de tres y cuatro para jugar el baloncesto moderno y rápido que ahora está en boga.

La presencia de Tomas Satoransky y Trey Burke también puede ser crucial. Burke aún está por consolidarse como jugador y puede marcar un punto de inflexión en su carrera. En Utah se cansaron de esperar y el rol de suplente, como uno de los líderes de la segunda unidad, será determinante. Por otra parte, la presencia física de Satoransky y su posición natural como base ofrecerán múltiples opciones a los esquemas de Brooks. Siempre y cuando sea capaz de adaptarse rápidamente.

Markieff Morris asegura presencia como ala-pívot, aunque saber si su cabeza estará en la cancha y no en las nubes será otro cantar. Se ha ganado a pulso la etiqueta de conflictivo después de su último año en Phoenix, en el que incluso llegó a ser apartado por Hornacek.

Para apuntalar la pintura llega Ian Mahinmi. Pívot tosco, rocoso, defensivo y protector del aro que dará minutos de descanso a Gortat. La parte positiva es que los Wizards apenas han perdido piezas de valor más allá de veteranos como Hilario, Neal, Alan Anderson, Humphries, Gooden o Blair. Todos culminando sus carreras y con un alto índice de lesiones.

Brooks tiene un reto mayúsculo ante sí después de un año sabático. Reconstruir un equipo casi al completo y hacer crecer a Wall y Beal. El escolta le pondrá a prueba durante toda la temporada ganando cada vez más protagonismo. Y, a la par, le pondrá a prueba si, desafortunadamente, vuelven las lesiones y Brooks ha de suplirle. Sobre sus hombros recaen buena parte de las opciones de Playoffs que tenga el equipo.

En un Este cada vez más apretado en su clase media, los puestos de Playoffs cada vez cotizan más al alza. Atrás quedan los años en los que quedar lejos del 50% de victorias sobraban para alcanzar la post-temporada. Los Wizards ya lo experimentaron el año pasado cayéndose de la carrera a falta de algo menos de un mes de acabar la liga regular.

Por ahora, seguirán siendo una incógnita a resolver. Uno de esos equipos a los que prestar atención desde el inicio, pues deben ofrecer una versión remodelada de sí mismos.

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Por otro lado, también está el contrato de John Wall, cuyas cifras han quedado desfasadas con los nuevos incrementos salariales. Acabará contrato en 2019, pero ya ha reiterado quejas con algo de celo sobre las cantidades que muchos jugadores de clase media pasarán a cobrar. Sin ir más lejos, su compañero Mahinmi (16 millones) cobrará solo un millón de dólares menos que el All Star del equipo (17 millones).

Y Beal tiene un contrato ascendente por el que empezará ganando 22 millones esta temporada y finalizará en 2021 con casi 29 millones.

En definitiva, multitud de factores deportivos y externos a los que Scott Brooks hará bien en no perder ojo en esta nueva etapa. Los Wizards no dejan de ser un pequeño reducto de polvorín. Si bien no como anteriores experimentos recientes con gaseosa como Rockets, Kings o Lakers, sí lo suficientemente candente como para amenazar con pequeñas explosiones que deterioren el proyecto.

Si los resultados acompañan y Brooks logra consolidar un nuevo sistema eficaz ofensiva y defensivamente, la alerta de bomba quedará neutralizada. Si las lesiones afloran, las victorias se enquistan y el proyecto permanece en barrena, que Dios coja confesado a Brooks y, como buen religioso que es, que rece todo lo que sepa.

Los grandes ausentes

Llegan los Playoffs, momento en el que los mejores jugadores del planeta tienen que dar lo mejor de sí para llevar a sus equipos lo más lejos posible. Curry, batiendo el récord de triples en una temporada, ha situado a los Warriors con el mejor récord de la liga. En el Este, LeBron guió a los Cavs a quedar líderes en su conferencia.

Aldridge, Leonard, Westbrook, Durant, Paul, Lillard o Nowitzki en el Oeste, y Lowry, DeRozan, Millsap, Isaiah Thomas o Drummond en el Este estarán presentes en las eliminatorias por el título.

Pero no todos los cracks estarán sobre el parqué. Son varios los que empezarán las vacaciones mucho antes de lo que ellos querrían, no siendo capaces de meter a sus respectivos equipos entre los 8 mejores de su conferencia.

Éste es un repaso a esos cracks:

  • Kobe Bryant (Los Angeles Lakers)
    Números: 66 partidos, 28.2 min, 17.6 ppp, 3.7 rpp, 2.8 app
    Balance del equipo: 17-65 (29º de toda la liga)

El gran ausente. “Black Mamba” ha dejado la NBA antes de lo que cualquier aficionado querría. Desde que anunció su retirada, Bryant ha recibido el calor del público en cada cancha que ha pisado. Como colofón final, 60 puntos a Utah en su último partido en el Staples Center. Sus Lakers no han entrado en playoffs en las últimas 3 temporadas, desde la salida de Dwight Howard y su rotura del tendrón de aquíles.

Momento más destacado de la temporada: El discurso de despedida

  • Pau Gasol  (Chicago Bulls)
    Números: 72 partidos, 31.8 min, 16.5 ppp, 11 rpp, 4.1 app, 2 bpp
    Balance del equipo: 42-40 (9º en la Conf. Este)

La gran sorpresa, negativa, de la temporada. Llegó a Chicago pensando en tener opciones al título, y una temporada después se queda sin jugar playoffs, Será agente libre. Su gran temporada le permitió jugar el All Star de Toronto y hará que muchos equipos pregunten por él en verano.

Momento más destacado de la temporada: Su 6º All Star y su 1vs1 contra Kobe Bryant

  • Carmelo Anthony (New York Knicks)
    Números: 72 partidos, 35.1 min, 21.8 ppp, 7.7 rpp, 4.2 app
    Balance del equipo: 32-50 (24º de toda la liga)

Como Kobe Bryant, ésta será su tercera temporada consecutiva en la que no disputa playoffs. Se rumoreó un posible traspaso a Cleveland a mitad de temporada que finalmente no se dio. Le quedan otras 2 temporadas en Nueva York (más otra con opción de jugador), y aunque el jugador asegure que no se va a ninguna parte, los Knicks pueden pensar de forma diferente.

Momento más destacado de la temporada: Su enfrentamiento contra LeBron James en el MSG

  • Jimmy Butler (Chicago Bulls)
    Números: 67 partidos, 36.9 min, 20.9 ppp, 5.3 rpp, 4.8 app,
    Balance del equipo: 42-40 (9º en la Conf. Este)

El que fuera el “jugador más mejorado” de la temporada pasada tampoco fue capaz de meter a Chicago en postemporada, quedándose fuera por segunda vez en los últimos 11 años (en el 2008, consiguiendo el pick 1, Derrick Rose). Sin él, los Bulls tuvieron el doble de derrotas que victorias (5-10). ¿Buscará Chicago traspasarle?

Momento más destacado de la temporada: Sus 53 puntos (40 de ellos en la primera mitad) a los 76ers

  • Anthony Davis (New Orleans Pelicans)
    Números:  61 partidos,  35.5 min,  24.3 ppp,  10.3 rpp, 2  bpp,
    Balance del equipo: 30-52 (25º de toda la liga)

Con la mejor anotación de la temporada y récord de franquicia (59 puntos, hasta los 60 de Kobe en la última jornada), Davis se quedó muy lejos del objetivo de los Pelicans. Empezó la temporada con un 1-11. Se perdió los últimos 14 partidos por lesiones en el hombro y la rodilla.

Momento más destacado de la temporada: Sus 59 puntos (récord de franquicia) y 20 rebotes a Detroit.

  • John Wall (Washington Wizards)
    Números:  77 partidos,  36.2 min,  19.9 ppp,  4.9 rpp, 10.2  app
    Balance del equipo: 41-41 (10º en la Conf. Este)

Desde el 6-5 inicial, no fue capaz de poner a su equipo con balance positivo en toda la temporada. Tercer máximo asistente de la liga, se perdió los últimos 5 partidos de la temporada por una lesión. En esos 5 partidos, 4-1 de récord a favor de su equipo. Se esperaba ver a su equipo en playoffs. ¿Los considerará Durant como una opción con aspiraciones?

Momento más destacado de la temporada: Su gran All-Star game.

  • DeMarcus Cousins (Sacramento Kings)
    Números:  65 partidos,  34.6 min,  26.9 ppp,  11.5 rpp, 3.3  app
    Balance del equipo: 33-49 (10º en la Conf. Oeste)

Con una plantilla mejor que la del año pasado, podía ser la temporada de los Kings, pero por décima temporada consecutiva se han quedado fuera. Capaz de anotar 56 puntos contra Charlotte. ¿Su problema? Su actitud. Y si lo juntas con Rajon Rondo, se explica en gran parte porqué otro año más verán los playoffs desde el sofá.

Momento más destacado de la temporada: Su “Casi-KO” a Steven Adams

  • Karl-Anthony-Towns (Minnesota Timberwolves)
    Números:  82 partidos,  32 min,  18.3 ppp,  10.5 rpp, 2  app
    Balance del equipo: 29-53 (26º de toda la liga)

El que probablemente sea el  Rookie of the Year de la temporada no jugará los playoffs. Towns fue tercero en dobles-dobles (tras Andre Drummond y Russell Westbrook) con 51. Probablemente sea el jugador de esta lista que más satisfecho pueda estar con su temporada. Con él (y con Andrew Wiggins) el futuro de los Wolves tiene muy buena pinta.

Momento más destacado de la temporada: “Con el Pick 1 de 2015, los Minnesota Timberwolves escogen a Karl-Anthony Towns, de la Universidad de Kentucky”

Otros ausentes:
– Bradley Beal (Washington Wizards)
– Gordon Hayward (Utah Jazz)
– Derrick Rose (Chicago Bulls)
– Rajon Rondo (Sacramento Kings)
– Eric Bledsoe (Phoenix Suns)
– Andrew Wiggins (Minnesota Timberwolves)
– Nikola Vucevic (Orlando Magic)
– Greg Monroe (Milwaukee Bucks)