Northwestern Wildcats

  • Conferencia: Big Ten
  • Localización: Evanston, Illinois
  • Pabellón: Welsh-Ryan Arena
  • Entrenador: Chris Collins

Temporada 2016/17

  • Regular season: 23-11 (10-8 en Big Ten)
  • Big Ten Tournament: Semifinales ante Wisconsin

Quinteto: Bryant McIntosh, Scottie Lindsey, Sanjay Lumpkin, Vic Law, Derek Pardon

Por Nacho Juan (@NachoJuanRules)

Desafiar a la historia, al tiempo, a 78 años de espera. Una travesía que trascendía al baloncesto. Pero por fin se acabaron los supuestos, las decepciones y las burlas. Su orgullo estaba sólo en los pupitres, hasta ahora. Northwestern es equipo de March Madness.

Era un secreto a voces. Desde el principio de temporada, lo que se veía en la cancha era el fruto de años de trabajo. Porque desde que llegó Chris Collins en 2013, han ido paso a paso. Primero se trataba de cambiar la cultura, luego de conseguir resultados. Y así hasta cimentar un camino de cuento de hadas, de final feliz y relato épico.

Los Wildcats se han fortalecido ante la adversidad, respondiendo a las derrotas con rachas brillantes. Y si caían, era poniendo al rival al límite. Llegaron al calendario de la conferencia con ocho triunfos consecutivos, y tan pronto les bajaron de la nube como se reengancharon a ella. Iowa, Ohio State, Indiana, pronto pasaron del pelotón a cabeza de carrera. Aprovecharon el caos de la Big Ten y bastó un upset ante Wisconsin para demostrar que iban en serio. Después llegaron las curvas, pero volvieron a reaccionar a lo grande. Tras una serie irregular, los de Evanston optaron por la emoción ante Michigan. 1,7 segundos, saque de fondo, un pase kilométrico y una canasta para la historia. Dererk Pardon desató la locura con una acción que bien valía un billete para el Gran Baile. Uno que certificarían derrotando a Maryland en el torneo.

Plurales, compactos y aguerridos. Una temporada más, Chris Collins hará de la solidez su santo y seña para competir en todos los contextos. La defensa es la hoja de ruta, el hilo conductor para hacer de los Wildcats un equipo comprometido y disciplinado. Todo para compensar un ataque con ideas asentadas, pero huérfano de talento.

Ahí ha estado el mayor desafío, encontrar la forma de ser efectivos. No ha sido fácil, menos cuando tus dos mayores armas ofensivas (Tre Demps y Alex Olah) se graduaron el curso pasado. Todas las miradas estaban puestas en Bryant McIntosh, la extensión del entrenador en cancha y el nombre más consagrado de los Wildcats. Un auténtico floor general, maduro en sus decisiones, dominador del pick-and-roll y culpable de que sean uno de los mejores equipos en asistencias del país.

Tuvo que encontrar nuevos socios, y Scottie Lindsey ha pasado a ser su mano derecha. Un microondas que aporta puntos y alternativas. Vic Law no ha faltado a las expectativas. Una lesión de hombro retrasó su explosión, pero poco a poco se ha asentado como el tercer pilar ofensivo. Un alero físico y versátil preparado para coger el testigo.

Dererk Pardon es indispensable para entender el buen hacer atrás de Northwestern. Más allá de su intimidación, son sus lecturas defensivas y su firmeza en el rebote. Un pívot que no luce, pero que siempre cumple. El pegamento es Sanjay Lumpkin, trabajador, sacrificado y consciente de su rol. Compensa sus limitaciones en ataque a base de intangibles.

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Desde el banquillo sobresale Isiah Brown. El freshman es el recambio natural de McIntosh, da minutos de calidad a la segunda unidad y es el factor impredecible del equipo. A su lado están Gavin Skelly y Nathan Taphorn, físico y centímetros que terminan de acoplar unas de las telarañas defensivas más incómodas de toda la NCAA.

A los Wildcats les cuesta anotar, pero no pelear. El gen competitivo es la mejor arma de un equipo que nunca lo pone fácil. No han llegado hasta aquí para nada, porque para lo que muchos es el final de la travesía, para ellos es el principio de una gran historia.

 

 

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