Northern Kentucky Norse

  • Conferencia: Horizon League
  • Localización: Highland Heights, KY
  • Pabellón: BB&T Arena
  • Entrenador: John Brannen

Temporada 2016/17

  • Regular season: 24-10 (12-6 Horizon)
  • Torneo de conferencia: Campeón ante Milwaukee.

Por Bastian García (@dostiroslibres)

La Horizon League ha tenido uno de los torneos más convulsos que se recuerdan. En una conferencia dominada por completo por el dúo Oakland-Valparaiso, la baja primero de Alec Peters en los Crusaders y el posterior upset de Youngstown St sobre la bocina ante los Golden Grizzlies dejaron en Nothern Kentucky todas las papeletas para alcanzar un éxito histórico, pues no hay que olvidar que los Norse estaban ante la oportunidad de participar por primera vez en su historia en un torneo final en su primer temporada como equipo de pleno derecho en la NCAA Division I.

Y es que no, no es broma, Northern Kentucky jugaba hasta hace sólo 5 temporadas en la Division II, y desde el comienzo de la transición hacia la DI, la NCAA no le permitía jugar postemporada hasta esta campaña, dnde en Agosto de 2016 fue autorizado el estatus de la universidad como college de primer división con todas las letras. Un dato que todavía eleva más el mérito de un programa, que bajo la tutela de John Brannen, la pasada campaña ocupaba las últimas posiciones de la conferencia con un balance de 9-21. Un salto de calidad que todavía se vio acentuado tras cambiar de conferencia, pasando de la Atlantic Sun a la propia Horizon League antes de arrancar la 2015-2016.

Una transición complicada que por fin alcanza el éxito tras esa victoria por 59-53 en la finalísima ante Milwaukee, y que suma todavía más galones tras contar con hasta 4 jugadores de la región de Kentucky sumado al propio Brannen, nativo de Alexandria. Liderados por un excelente interior como Drew McDonald y Lavone Holland II, uno de los mejores dúos de toda la Horizon, Northern Kentucky ha mostrado a lo largo de la temporada, especialmente en el torneo, uno de los potenciales ofensivos más altos de toda la Horizon, pero son capaces también de llevar choques a bajas anotaciones como bien demostraron durante la temporada regular frente a equipos como la propia Valparaiso o Green Bay. Un equipo con cuatro referencias claras pero con una rotación profunda de hasta 8 o 9 jugadores siempre dispuestos a competir.

Brannen, técnico del año en la conferencia, ha sabido imprimir en un conjunto perdedor las últimas temporadas un afán competitivo que no tenían desde su ascenso a la División I, cuajando un final de campaña soberbio con 10 victorias en los últimos 11 partidos, además de las tres en el torneo frente a Wright St, Youngstown St y Milwaukee.

Los Norse aterrizan en el March Madness con el orgullo de haber alcanzado un sueño inesperado, pero con las ganas multiplicadas por hacer todavía más historia en un gran baile en el que los McDonald, Holland, Williams o Murray buscarán seguir dando que hablar desde la primera ronda. La Horizon puede que no tenga el representante esperado al principio la temporada, pero sí un equipo capaz de competir, y claramente mejorado desde sus derrotas frente a Illinois o West Virginia.  Northern Kentucky está muy lejos de ser ya el sueño de un año, ha llegado para quedarse.

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