Illinois Fighting Illini 2018-19

  • Conferencia: Big Ten
  • Localización: Champaign, Illinois
  • Pabellón: State Farm Center
  • Entrenador: Brad Underwood
  • Web: fightingillini.com

Temporada 2017/18

  • Regular season: 14-18 (4-14 Big Ten)
  • Torneo conferencia: Primera ronda ante Iowa
  • NCAA Tournament: No participaron

PLANTILLA

  • Posible Quinteto: Trent Frazier, Ayo Dosunmu, Aaron Jordan, Kipper Nichols, Adonis De La Rosa

Por Óscar Périz (@OscarPerizHoops)

La llegada de Brad Underwood al banquillo de Champaign supuso un soplo de aire fresco (y nuevo) para el futuro de Illinois. Y es que tras la etapa de John Groce como técnico de los Illini, ningún otro nombre como el de Underwood generaba más expectativas para el banquillo.

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Pese a todo, el inicio del ex técnico de Stephen F. Austin y Oklahoma State como entrenador de los Fighting Illini no fue el estreno esperado. Underwood, con un gran currículum en sus experiencias anteriores como entrenador en la NCAA, terminó sin disputar ningún torneo de postemporada en 2017/18. Sin embargo, el objetivo no era intentar ganar desde ya ni mucho menos, sino el de reemprender el rumbo del programa, empezar a competir en los siguientes años y, como no, atraer de nuevo a grandes jugadores a Champaign.

2018/19 será, no obstante, un año para tratar de ponerse metas a corto plazo. Siendo realistas, quizá los mejores objetivos más asequibles que puede plantearse el actual técnico de Illinois es lograr un balance con más victorias que derrotas y, por supuesto, mejorar el juego del equipo. Underwood pierde cinco jugadores respecto al roster de la temporada anterior, pero gana en profundidad y juventud. Illinois contará con hasta nueve nuevos jugadores, seis de ellos freshman.

No obstante, entre todos los jugadores que continúan en el plantel de los Illini, tan sólo suman 33 titularidades, por lo que la inexperiencia puede ser uno de los puntos flacos del equipo durante el transcurso de la temporada. De todos esos jugadores, el que acaparará más focos es el sophomore Trent Frazier, que será titular indiscutible y promedió dobles dígitos en anotación en los 32 partidos que disputó de su año freshman. En ese backcourt le acompañará el freshman nativo de Chicago, Ayo Dosunmu, que disputó el FIBA Americas U18 con USA y apunta a titular desde principios de año, el senior Aaron Jordan, que aportará físico y liderazgo en el perímetro y, finalmente, Da’Monte Williams, otro sophomore del que Underwood destaca su progresión respecto a su año freshman y que tendrá más minutos en 2018/19. Por otra parte, también llega al equipo el dominicano Andrés Feliz, procedente Northwest Florida State, para aportar más veteranía al backcourt de los Fighting Illini.

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Respecto al frontcourt, Underwood cuenta con la importante marcha de Leron Black (15.3 ppg en 2017/18) y las de Michael Finke y Greg Eboigbodin vía transfer. El único ‘forward’ que continúa respecto a la campaña pasada es Kipper Nichols (10 ppp) y todo indica que partirá de titular desde principios de temporada. Se espera que el freshman Anthony Higgs cuente con oportunidades desde el primer día, mientras que el transfer Adonis De La Rosa, procedente de Kent State, apunta a indiscutible en el quinteto inicial de Illinois. También llegan los freshmen Giorgi Bezhanishvili y Samba Kane para dar profundidad al juego interior del equipo.

En definitiva, se presenta una etapa de paciencia, trabajo y desarrollo en Champaign-Urbana. Underwood es consciente de que, actualmente, Illinois no está en posición de competir por el objetivo de disputar el NCAA Tournament, pero sí que es cierto que 2018/19 será un año para empezar a fomentar las bases de un equipo más competitivo a medio plazo.

Jugador a seguir: Trent Frazier

El sophomore, que fue el segundo máximo anotador del equipo en 2017/18, parte como pieza fundamental y básica para Illinois para esta nueva temporada. El jugador, del cual Underwood afirma que “es uno de los jugadores más dinámicos del país”, será la principal referencia ofensiva de los Illini. Gran capacidad anotadora, también desde el perímetro.